A pesar de que la población mundial esté dirigiendo su mayor atención a la cuarentena por Covid-19, hay lugares en el planeta que aún se está calentando. El clima antártico de este verano, como en otras partes del mundo, no tiene precedentes en el registro observado. Una investigación publicada éste 30 de marzo pasado, en Global Change Biology, describe la reciente ola de calor en la Antártida. Comenzando a fines de la primavera al este de la Península Antártica, circunnavegó el continente durante los siguientes cuatro meses. Científicos de la zona, pasaron el verano en la Antártida observando estas temperaturas y el efecto en los sistemas naturales, presenciando la ola de calor de primera mano. “La Antártida puede estar aislada del resto de los continentes por el Océano Austral, pero tiene impactos mundiales”, reseña The Guardian en un artículo que publica también sobre el caso. Impulsa la cinta transportadora oceánica global, un sistema constante de circulación oceánica profunda que transfiere el calor de los océanos alrededor del planeta, y su capa de hielo derretida se suma al aumento global del nivel del mar. La Antártida representa el final simple y extremo de las condiciones de la vida, lo que demuestra patrones de cambios que podemos esperar ver reflejados en otros lugares.

Imagen satelital que muestra el deshielo en la capa de hielo de Eagle Island, Antártida, el 13 de febrero. Fotografía: Observatorio de la Tierra de la NASA

La mayor parte de la Antártida está cubierta de hielo, pero hay pequeños oasis sin hielo, predominantemente en la costa. En conjunto, el 0,44% del continente, estas áreas únicas, son importantes zonas de biodiversidad para pingüinos y otras aves marinas, musgos, líquenes, lagos, estanques e invertebrados asociados. Este verano, Casey Research Station, en el oasis de Windmill Islands, experimentó su primera ola de calor registrada. Durante tres días, las temperaturas mínimas excedieron de cero y las máximas diarias estuvieron por encima de 7.5°C. El 24 de enero, se registró su máximo más alto de 9.2°C , casi 7°C por encima de la media de 30 años de Casey para el mes. La llegada de aire cálido y húmedo durante este evento meteorológico trajo lluvia a la Estación de Investigación Davis en el desierto normalmente helado y sin hielo de las Colinas Vestfold. Las condiciones cálidas provocaron extensas piscinas de agua de deshielo y corrientes superficiales en los glaciares locales. Estos, junto con la fusión de los bancos de nieve, contribuyeron a ríos de alto flujo e inundaciones de lagos, explican Dana M Bergstrom, Andrew Klekociuk, Diana King y Sharon Robinson. Dana Bergstrom es científica investigadora principal en la División Antártica y académica visitante en la Universidad de Wollongong; Andrew Klekociuk es profesor titular adjunto en la Universidad de Tasmania; Diana King es investigadora en la Universidad de Wollongong; y Sharon Robinson es profesora en la Universidad de Wollongong. Para febrero, la mayor parte del calor se concentraba en la Península Antártica en la parte más septentrional del continente. El 6 de febrero se registró una nueva temperatura máxima antártica de 18.4°C en la estación de investigación Esperanza de Argentina, casi 1°C por encima del récord anterior. Tres días después, esto se eclipsó cuando se informó de 20.75°C en la estación Marambio de Brasil, en la isla Seymour al este de la península.

Las inundaciones localizadas parecieron beneficiar a algunos de los bancos de musgo de Vestfold Hills que anteriormente estaban muy estresados ​​por la sequía. Antes del evento de inundación, la mayoría de los musgos eran grises y moribundos, pero un mes después, muchos brotes de musgo eran verdes. Dadas las condiciones generalmente frías de la Antártida, el calor puede haber beneficiado a la flora (musgos, líquenes y dos plantas vasculares) y microbios e invertebrados, pero solo donde se formó agua líquida. Las altas temperaturas pueden haber causado estrés por calor en algunos organismos. Los musgos y líquenes antárticos a menudo son de color oscuro, lo que permite que la luz solar sea absorbida para crear microclimas cálidos. Esta es una gran estrategia cuando las temperaturas están por encima de cero, pero el estrés por calor puede ocurrir una vez que se exceden los 10°C. En la Isla Rey Jorge, cerca de la Península Antártica, las mediciones mostraron que en enero de 2019 las temperaturas de la superficie del musgo excedieron los 14°C en solo el 3% del tiempo, pero en 2020 esto se multiplicó por cuatro (al 12% del tiempo). Según la experiencia de los investigadores en veranos antárticos calientes anómalos anteriores, podemos esperar muchos impactos biológicos, positivos y negativos, en los próximos años. El evento más reciente resalta la conexión de nuestros sistemas climáticos: desde la superficie hasta la estratosfera, y desde los trópicos monzónicos hasta el continente más austral. Bajo el cambio climático, se predice que los eventos extremos aumentarán en frecuencia y gravedad, y la Antártida no es inmune. 

Fuente: The Guardian, Global Change Biology

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