Hace veinticinco años, en una semana como esta, los científicos y los políticos dieron a conocer lo que las Naciones Unidas llamó “el tratado más exitoso en la historia de la ONU.” El acuerdo internacional que posiblemente salvó al mundo de una crisis ambiental, un ejemplo de cómo desarrollar e implementar la política ambiental. El 16 de septiembre de 1987, las primeras 24 naciones firmaron el Protocolo de Montreal relativo a las sustancias que agotan la capa de ozono; 173 más han firmado en los años posteriores. El ozono estratosférico se mide típicamente en unidades Dobson (DU), que es el número de moléculas necesarias para crear una capa de ozono puro en 0,01 milímetros de espesor a una temperatura de cero grados Celsius y una presión de aire de 1 atmósfera (la presión en la superficie de la Tierra). La cantidad media de ozono en la atmósfera de la Tierra es de 300 unidades Dobson, equivalente a una capa de 3 milímetros (0,12 pulgadas) de espesor, la altura de 2 centavos apilados juntas. En 1979 cuando los científicos estaban comenzando a entender que el ozono atmosférico se podría agotar en el área sobre la Antártida, aumentó a 1,1 millones de kilómetros cuadrados, con una concentración de ozono mínimo de 194 unidades Dobson. En 1987, cundo se firma el Protocolo de Montreal, el área del agujero alcanzó 22,4 millones kilometros cuadrados y las concentraciones de ozono se redujo a 109 DU. En 2006, el peor año para el agotamiento del ozono hasta la fecha, el número fue 29,6 millones de kilómetros cuadrados y DU sólo 84. Para el 2011, el año más reciente con un conjunto completo de datos, el agujero fue de 26 millones de kilómetros cuadrados y se dejó caer a 95 DU. El agujero de ozono antes y después del Protocolo de Montreal

Las imágenes anteriores muestran el agujero de ozono sobre la Antártida el 16 de septiembre (Día Internacional de la Preservación de la Capa de Ozono) en los años 1979, 1987, 2006 y 2011. Los dos primeros mapas se basan en los datos del espectrómetro cartográfico del ozono total (TOMS) en el Nimbus-7. Los otros dos mapas se hacen con los datos del Instrumento de Monitoreo de Ozono en el satélite Aura. Aunque tomada por diferentes instrumentos, los conjuntos de datos han sido cruzados y calibrados y vueltos a analizar por los modelos científicos. Una animación de los datos, revela la formación y disipación del agujero de ozono 1 de julio al 31 de diciembre en cada uno de los cuatro años. Ahora bien, según el científico de la NASA Pawan Bhartia, “El agujero de la Antártida se está estabilizando y puede estar recuperándose lentamente. Nuestro objetivo ahora es asegurarnos de que se está recuperando como se esperaba“. La cantidad de sustancias que agotan la capa de ozono (SAO) en la atmósfera ha dejado de crecer en los últimos años, y en realidad puede ser decreciente. El agujero de ozono anual debe continuar durante un tiempo, sin embargo, los CFC y otras SAO pueden durar por décadas en el aire. Los científicos encontraron en un estudio de 2009 que sin el Protocolo de Montreal, el agotamiento del ozono mundial (no sólo Antártida) sería por lo menos 10 veces peor que los niveles actuales para el año 2050. “Los cambios en el agujero de la capa de ozono ya no se ven significativamente impulsados por los CFC, pero en cambio si ha sido impulsado año a año por los cambios en el clima en la estratosfera, dijo Bhartia, quien en 1985 fue el primer investigador  que presentara los datos de satélite que muestran el agujero de ozono antártico. “Al igual que dos copos de nieve, dos agujeros de ozono nunca son iguales”.

Antarctic ozone map for 17 September 2012

Imagen del 17 de septiembre de 2012. Fuente: National Aeronautics and Space Administration. Goddard Space Flight Center