El análisis de una década de los ciclones tropicales muestran que cuando los huracanes se aproximan sobre las regiones oceánicas inundadas por agua dulce, las condiciones de forma inesperada puede intensificar a la tormenta. Aunque la probabilidad de que los huracanes lleguen a estas condiciones es pequeña,  entre 10 y 23 por ciento, el efecto es potencialmente grande: Los huracanes pueden llegar a ser el 50 por ciento más intensos, informan los investigadores en un estudio que aparece esta semana en Proceedings of the National Academy of Sciences Early Edition.  Estos resultados podrían ayudar a mejorar las predicciones del poder de un huracán en algunas regiones. Estas condiciones se producen cuando los grandes sistemas fluviales vierten su agua dulce en el océano, como por ejemplo el sistema del río Amazonas, el sistema del río Ganges, donde la lluvia o tormentas tropicales tienen un desarrollo considerable, como en el oeste del Océano Pacífico. “Sesenta por ciento de la población mundial vive en las zonas afectadas por los ciclones tropicales”, dijo el científico marino Karthik Balaguru en el Departamento de Energía del Pacífico del Laboratorio Nacional del Noroeste. “El ciclón Nargis mató a más de ciento treinta y ocho mil personas en Birmania en 2008. Podemos predecir el camino que tomarán los ciclones, pero tenemos que predecir también su intensidad para proteger mejor a las personas susceptibles a su poder destructivo.” La mayoría de los huracanes que pasan por el océano tienden a disminuir la fuerza en la medida que el agua del océano se enfría debido a la mezcla que ocurre por los fuertes vientos en el ciclón. Sin embargo, Balaguru, sus colegas del PNNL y los investigadores dirigidos por Ping Chang en la Texas A & M University y Universidad Oceánica de China en Qingdao, encontraron que cuando una cantidad suficiente de agua dulce se vierte en el océano para formar lo que ellos llaman una capa de barrera, por lo general unos 50 metros por debajo de la superficie, el agua de mar no se puede enfriar tanto y sigue a la bomba de calor en el ciclón. En lugar de desaparecer, las tormentas crecen en intensidad en un 50 por ciento en promedio. 

Destructivo ciclón Nargis, 2008

Una estimación aproximada de la destrucción causada por un huracán es el cubo de su intensidad. “Un aumento del 50 por ciento en la intensidad puede desencadenar en una cantidad mucho mayor de la destrucción y la muerte”, dijo Balaguru.

El calor del Océano: Los satélites son muy útiles para el seguimiento y ayudar a predecir la trayectoria de las tormentas tropicales que se mueven a través del océano. Pero la tecnología actual no es tan buena en la predicción de la intensidad de la tormenta, ejemplo claro lo hemos visto durante esta temporada donde los modelos meteorológicos han mostrado un gran desacierto. Con los satélites sólo se puede ver el mar desde lo alto, siendo el calor del océano uno de los principales alimentos de las tormentas. Así Balaguru decidió buscar sus dudas en el propio océano. Para ello, Balaguru comenzó con el huracán Omar. Omar prácticamente encabezó las escalas como un huracán de categoría 4 en el Mar del Caribe Oriental en octubre de 2008, causando $79 millones en daños y perjuicios. Balaguru y sus colegas recolectaron datos sobre las condiciones oceánicas como la temperatura del agua, el contenido de sal y la densidad del agua, y se compararon esos datos con la intensidad de la tormenta.

La mayoría de las veces, una tormenta tropical se desplaza a través del océano, donde sus vientos absorben el calor de las aguas. Pero entonces, la pérdida de calor del agua se mezcla con la capa superficial – la más cálida y menos densa capa de agua de mar – y saca a relucir el agua más fría del océano debajo de ella. El agua de menor temperatura enfría la capa superficial del mar, proporcionando menos energía y la disminución de la intensidad de la tormenta. No tenia mucho sentido pensar que las condiciones que impiden el enfriamiento de la capa oceánica superior aumentaría la intensidad de las tormentas, por lo que Balaguru hizo un acercamiento a las condiciones de Omar. Como era de esperar, la superficie del océano se enfrió lo más mínimo durante el camino de Omar cuando la tormenta alcanzó su punto máximo en intensidad. Sin embargo, cuando Balaguru examinó la estructura del océano a lo largo de la trayectoria de Omar, vio otra capa, denominada capa de barrera, entre la superficie y el océano más frío a continuación. Los episodios más intensos de Omar se produjeron cuando se encontraba en estas capas de barrera. Pero Omar fue sólo una tormenta. Para determinar si la conexión de la capa de barrera era real, Balaguru miró cientos de tormentas tropicales más.

Aislamiento: Balaguru y sus colegas examinaron 587 tormentas tropicales y ciclones, entre 1998 y 2007 en el Atlántico occidental tropical, el Pacífico occidental y el océano Índico norte. Ellos encontraron que las tormentas tropicales que transitaron por las más gruesas capas de barrera  se habían enfriado un 36 por ciento menos de las tormentas que pasaron sobre zonas que carecen de capas de barrera, y las tormentas que pasaron por éstas capas de barrera  sacaron un 7 por ciento más de calor desde el océano que otras tormentas. Eso se tradujo en 50 por ciento de los huracanes más intensos en promedio. La capa de barrera tiene este efecto en las tormentas, Balaguru dijo, ya que aísla la capa superficial del agua más fría en la parte baja, impidiendo el acceso de la tormenta a estas menores temperaturas del mar. Cuando ocurren los vertederos de agua dulce hacia el océano salado, hace que la capa superficial sea menos salina y se genera la capa de barrera por debajo de ella. Cuando una tormenta pasa por esta barrera impide la succión de las aguas más frías. El equipo apoyó su análisis observacional con un modelo de computadora, la comparación de los ciclones tropicales en las regiones con y sin capas de barrera. El modelo encontró una disminución similar en el enfriamiento por las tormentas de la capa de barrera, más calor transferido desde el océano a la tormenta, y una intensificación similar. En este trabajo se abordó lo que sucede con los huracanes ahora, bajo las condiciones climáticas actuales. Los científicos predicen que el calentamiento global tendrá un efecto sobre el ciclo del agua del océano. Las investigaciones futuras podrían explorar cómo la distribución de las capas de barrera origina ciertos cambios en un mundo más cálido.

Este trabajo fue apoyado por:  Department of Energy Office of Science, the U.S. National Science Foundation, the National Science Foundation of China, the Chinese National Basic Research Program and the Chinese Ministry of Education.