Particulares patrones de nubes y remolinos en forma de corazón se formaron sobre el Océano Pacífico Sur, días antes de la típica celebración de San Valentín. El patrón es conocido como un vórtice de Von Kármán, y el fenómeno ocurre en una amplia gama de lugares alrededor del planeta. Se forma cuando el flujo de un fluido se desvía alrededor de un objeto contundente, impartiendo rotación en direcciones alternas a lo largo del lado de sotavento del objeto. En este caso, los vórtices se produjeron cuando los vientos se desviaron alrededor de las islas Juan Fernández, a 670 kilómetros (420 millas) de la costa de Chile.

Los vórtices de Von Kármán pueden formarse siempre que haya un flujo de aire fuerte alrededor de una barrera, pero necesitan nubes o humo para ser obvios para el ojo humano. El 2 de febrero de 2019, el aire en rotación produjo remolinos en una capa de estratocúmulos marinos. La perturbación que se arrastraba detrás de las islas era visible en estas imágenes adquiridas por el espectrorradiómetro de imágenes de resolución moderada (MODIS) en el satélite Aqua de la NASA. Los vórtices en el tamaño izquierdo de la imagen se alinean detrás de Alejandro Selkirk, el más grande de las islas Juan Fernández. El relieve de 1,268 metros (4,160 pies) sobre el nivel del mar, también es el más alto en el grupo de islas. Los vórtices a la derecha están detrás de un par de islas en el archipiélago chileno: Robinson Crusoe y Santa Clara. La segunda imagen muestra una vista detallada de este par de islas.

Otras islas pueden producir los patrones de nubes en espiral si las condiciones son adecuadas. Una isla debe ser lo suficientemente alta como para forzar suficiente aire a su alrededor en lugar de sobre ella. La fórmula también requiere velocidades del viento adecuadas y generalmente constantes bajas en la atmósfera, que es una de las razones por las cuales las espirales a menudo se forman detrás de las islas en el camino de los vientos alisios. 

Fuente: NASA Earth Observatory, imágenes de Kathryn Hansen, usando MODIS data from NASA EOSDIS/LANCE y GIBS/Worldview. Historia por Kathryn Hansen

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