Los solsticios son los momentos del año en los que el Sol alcanza su mayor o menor altura aparente en el cielo, y la duración del día o de la noche son las máximas del año, respectivamente. Astronómicamente, los solsticios son los momentos en los que el Sol alcanza la máxima declinación Norte (+23º 27’) o Sur (−23º 27’) con respecto al ecuador terrestre. En la siguiente imagen pretendamos, por un momento, que eres la persona que está parada sobre la Tierra,  y que vives en Topeka, Kansas, aproximadamente a una latitud de 40° N. La imagen superior muestra una vista del sistema solar y a la superficie de la Tierra (en la imagen inferior). Observa que algunas de las mismas características aparecen en cada una de las imágenes. La imagen superior muestra que durante el solsticio de verano (el cual se sucede el 20-21 de junio), la mitad norte de la Tierra se encuentra inclinada hacia el Sol. Nótese que el Sol está al norte del ecuador. Para tí, que estas en Topeka, la altitud del Sol durante el mediodía es de, 73.5°, lo cual es bastante elevado en el cielo. De hecho, eso es lo más elevado que estará el Sol. Durante el solsticio de invierno y a lo largo del equinoccio vernal, el Sol ha estado ascendiendo y ascendiendo hasta que llega a esa latitud. La imagen inferior muestra cómo vería una persona, en Topeka, el movimiento del Sol a través del cielo. De manera que, en general, el hemisferio Norte se encuentra recibiendo luz solar más directa, lo cual calienta a la Tierra de manera más eficiente que al hemisferio Sur. Es verano para las personas que viven en el hemisferio norte. Durante el verano el Sol también se encuentra sobre el horizonte por más tiempo que durante el invierno. El solsticio de verano es el día más largo del año. Al mismo tiempo, la parte sur de la Tierra se encuentra inclinada lejos del Sol. Si estuvieras viviendo en Neuquen, Argentina, (aproximadamente a una latitud de -40° S) estarías arropado a causa del invierno. Cuán alto asciende el Sol en el cielo, y por cuánto tiempo está sobre el horizonte ese día, no sólo depende de la estación, sino también de la latitud donde vives.