La famosa estrella del Norte ha sido un faro en el cielo nocturno a lo largo de la historia de la humanidad, pero un nuevo estudio revela que la estrella está más cerca de nuestro sistema solar de lo que se pensaba. Los científicos que estudian la estrella del Norte conocida como Polaris o estrella Polar, encontraron que está a unos 323 años luz del Sol y la Tierra, mucho más cerca de una estimación anterior que de 434 años luz de acuerdo a un satélite europeo a finales de 1990. La nueva medición de la distancia puede ayudar a los astrónomos en la resolución de varios misterios cósmicos, como la búsqueda de la energía oscura difícil de alcanzar, según dijeron los investigadores. Polaris es la estrella Cefeida más cercana a nuestro Sistema Solar. Una medición exacta de la distancia a la que se encuentra podría servir como punto de referencia para hacer mediciones de otras Cefeidas que son utilizadas para medir la extensión del universo. Los astrónomos pueden medir la distancia a una variable Cefeida estudiando cómo cambia su brillo a lo largo del tiempo.

En la década de 1990, la Agencia Espacial Europea, había determinado que la distancia de la estrella polar era de 434 años luz, mientras que otros estudios sugieren que la estrella podría estar más cerca del sol. Un año luz es la distancia que la luz viaja en un año, alrededor de 10 billones de kilómetros.“Polaris presenta ciertas anomalías que hasta ahora habían desafiado una interpretación directa. Nuestras observaciones en alta resolución del espectro de Polaris representan el comienzo de una nueva era para comprender la estrella”, afirmó David Turner de la Universidad Saint Mary en Halifax, Canadá.

¿Cómo ubicar a la estrella Polar?

El acimut entre dos puntos es el ángulo que existe entre la dirección Norte y la alineación que determinan esos puntos, luego la Estrella Polar nos sirve para determinar esa dirección Norte. La altura sobre el horizonte de la Estrella Polar expresada en grados y minutos es la latitud del observador. Si se observa regularmente y a lo largo del año el cielo Norte, se puede observar que todas las constelaciones giran en torno a una zona, y hay una estrella cuya posición relativa es constante. Esa estrella es la estrella Polar. Por el efecto denominado precesión de los equinoccios, los polos celestes se desplazan con relación a las estrellas, por lo que la estrella Polar en cada hemisferio no es la misma a lo largo de la historia. Hace 2.800 años antes de nuestra era, la estrella más cercana al polo Norte, era Thuban, estrella α de la constelación del Dragón. El polo pasó después entre la estrella β de la Osa Menor y la κ del Dragón. A partir de entonces, el polo se fue aproximando hacia la que actualmente es la Estrella Polar.

Osa mayor y osa menor

Nuestra Estrella Polar actual es la estrella α de la constelación de la Osa Menor, conocida como Polaris oCynosura. Actualmente, Polaris no se encuentra exactamente en el Polo Norte celeste, sino aproximadamente a 1 grado de él. Para localizar la estrella Polar en el cielo, basta con prolongar la línea que determinan las estrellas Merak y Dubhe, dos estrellas de la Osa Mayor, encontrándose la Estrella Polar a una distancia equivalente a unas 5 veces la distancia de separación de las dos estrellas mencionadas, tal y como se ve en el gráfico.

Fuente: huffingtonpost y xatakaciencia