Un equipo de científicos dirigido por la NASA ha creado de una forma precisa, un mapa de alta resolución de la altura de los bosques de la Tierra. El mapa ayudará a los científicos a entender mejor el papel que juegan los bosques en el cambio climático y cómo influyen en sus alturas en los hábitats de vida silvestre dentro de ellos, mientras que también ayuda a cuantificar el carbono almacenado en la vegetación de la Tierra.

Los científicos del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Pasadena, California, la Universidad de Maryland, College Park, y el Centro de Investigación Woods Hole, de Falmouth, Massachusetts, crearon el mapa con 2,5 millones de mediciones del pulso láser desde el espacio cuidadosamente seleccionados y distribuidos globalmente. “Conociendo la altura de los bosques de la Tierra es fundamental para la estimación de la biomasa, o la cantidad de carbono que contienen”, dijo el investigador principal, Marc Simard, del JPL. “Nuestro mapa se puede utilizar para mejorar los esfuerzos globales para controlar  el carbono. Además, la altura de los bosques es una característica integral de los hábitats de la Tierra, sin embargo, no está bien medido a nivel mundial, así que nuestros resultados también beneficiará a los estudios de las variedades de vida que se encuentran, en particular, en partes de los bosques o hábitats “.El mapa, representa los puntos más altos de los bosques. Su resolución espacial es de 0,6 millas (1 kilómetro). El mapa fue validado con datos de una red de cerca de 70 sitios de tierra en todo el mundo. Los investigadores encontraron que, en general, los bosques disminuyen en alturas más elevadas y son más altos en las latitudes bajas, disminuyendo en altura cuanto más lejos están de los trópicos. Una excepción importante se encuentra en alrededor de 40 grados de latitud sur en el sur de los bosques tropicales de Australia y Nueva Zelanda, donde las masas de eucalipto, una de las plantas más alta del mundo con flores, mucho más alta torre de 130 pies (40 metros).
Los investigadores aumentaron los datos ICESat con otros tipos de datos para compensar los escasos datos de “lidar“, los efectos de la topografía y la cubierta de nubes. Estos incluyen estimaciones del porcentaje de cobertura arbórea mundial, Espectrómetro de Imágenes de la NASA en la Tierra por satélite, datos de elevación de la Misión de la NASA Shuttle Radar Topography, y mapas de temperatura y precipitación de Lluvias Tropicales de la NASA, Misión y Medición de la base de datos WorldClim. WorldClim es un conjunto de libre disposición, los datos de alta resolución del clima global que se pueden utilizar para la cartografía y modelización espacial.
En general, las estimaciones en las alturas de nuevos mapas forestales muestran que eran más altos que en una anterior ICESat basado en el mapa, sobre todo en los trópicos y en los bosques boreales, y eran más cortas en las regiones montañosas. La precisión del nuevo mapa varía a través de los principales tipos de comunidades ecológicas en los bosques, y también depende de la cantidad de bosques que han sido alterados por las actividades humanas y por la variabilidad en la altura de los bosques naturales.
“Nuestro mapa contiene una de las mejores descripciones de la altura de los bosques disponibles en la actualidad a escala regional y global de la Tierra”, dijo Simard. “Este estudio demuestra el tremendo potencial que tiene lidar revelando nueva información acerca de los bosques de la Tierra. Sin embargo, para monitorear la salud a largo plazo de los bosques de la Tierra y otros ecosistemas, serán necesarios nuevos satélites de observación.”