La temporada de incendios en Australia normalmente alcanza su punto máximo a fines de enero, pero tomando en cuenta éste enero de 2020, los incendios forestales ya han estado ocurriendo en el país durante cuatro meses, especialmente en el este de su territorio. Hasta ahora, los incendios han destruido más de 1.500 hogares, quemaron alrededor de 6 millones de hectáreas y mataron al menos a 24 personas e innumerables animales de la zona. Esos incendios forestales están siendo alimentados por una combinación de temperaturas récord, sequías a mediano y largo plazo, muy poca humedad del aire y del suelo en la temporada normal de incendios y negligencia humana. Pero el cambio climático, dicen los científicos, podría producir incendios tan extremos y mortales tres veces más comunes para fines de siglo.

Es difícil identificar directamente las huellas digitales del cambio climático en las llamas. Pero durante años, los encargados de los bomberos de Australia, han vigilado a un culpable que está detrás de los períodos particularmente calurosos y secos en el este de Australia y que puede verse afectado por el calentamiento global: un patrón de clima de atmósfera oceánica similar a El Niño oscilante que comienza en el Océano Índico. Al igual que El Niño, este patrón de «dipolo del Océano Índico» , también conocido como «El Niño Indio» tiene fases positivas, negativas y neutras, dependiendo de si las aguas del Océano Índico oriental u occidental son más cálidas que el promedio. Cuanto más extrema sea la diferencia de temperatura entre las regiones este y oeste del océano, más fuerte será la fase. Cuando el dipolo del Océano Índico se encuentra en una fase positiva particularmente fuerte, como lo fue en 2019, se correlaciona con algunas de las peores temporadas de incendios de Australia, dice el científico climático Wenju Cai de CSIRO (Organización de Investigación Científica e Industrial del Commonwealth), con sede en Melbourne, Australia. Es probable que el calentamiento global haga que las fases positivas extremas sean mucho más comunes, dice Cai. En un estudio de 2014 en Nature, él y sus colegas simularon futuros cambios en la temperatura de la superficie del mar en el Océano Índico en un mundo donde las emisiones de gases de efecto invernadero continúan en un camino «normal» (07/01/2020). El equipo descubrió que, en ese escenario, la frecuencia de eventos extremos de fase positiva podría aumentar de aproximadamente una vez cada 17 años a aproximadamente una vez cada seis años. 

¿Qué es exactamente una fase positiva del dipolo del Océano Índico?

«Es cuando el Océano Índico oriental es más frío de lo normal y el oeste es más cálido de lo normal». Cuando se tiene esa variable climática, la lluvia se mueve hacia el oeste. Es por eso que estamos viendo enormes impactos en los países de África Oriental. Este año, las lluvias, inundaciones y deslizamientos de tierra han matado a más de 300 personas y han afectado a cientos de miles. En el lado este, tendemos a sequías e incendios forestales en Indonesia y Australia. En el sureste de Australia, por ejemplo, en Melbourne, la temporada de lluvias es normalmente de junio a noviembre. Ahí también es cuando normalmente se desarrolla el dipolo del Océano Índico. Entonces, si no llueve durante esos meses, se acumularán estas condiciones secas. Los árboles y la vegetación mueren, y se acumula combustible para los incendios forestales. El verano es la estación seca de todos modos, y a menudo tenemos incendios forestales en Australia. Pero sin las lluvias de primavera, se vuelven mucho más graves y perjudiciales porque es mucho más fácil quemar la vegetación. 

¿Existe un vínculo entre el dipolo de fase positiva y los incendios forestales en el este de Australia?

Según el científico Cai, hay una muy buena correlación: todos los grandes incendios forestales en el sureste de Australia están precedidos por un dipolo positiv] del Océano Índico. Por ejemplo, en 2009, tal dipolo precedió un incendio forestal llamado Sábado Negro que mató a 173 personas en Melbourne en solo unas pocas horas y destruyó más de 2,000 casas. También hubo un dipolo positivo antes del incendio forestal de 1997 en Indonesia, que duró muchos meses y creó una neblina que afectó a decenas de millones de personas y realmente golpeó la economía de esa zona. El dipolo de 2019 es el segundo [en fuerza] solo hasta 1997 en el registro histórico que se remonta a 1870.

Entonces, ¿cuál es el vínculo con el cambio climático?

El gran mensaje de nuestro artículo de 2014 (dice Cai) es que, bajo el calentamiento global, ese tipo de enorme dipolo del Océano Índico se triplicará para 2100. También observamos cómo cambiaría la frecuencia del dipolo si las temperaturas se estabilizaran  1.5 a 2 grados Celsius por encima de los tiempos preindustriales. La buena noticia es que realmente reducir las emisiones de gases de efecto invernadero es realmente muy efectivo! Una vez que los corta, se estabiliza el dipolo.

El pico de la temporada de incendios de Australia aún está por venir. ¿Qué es probable que suceda?

El dipolo ha disminuido. Pero la estación seca normalmente dura hasta marzo. Lo que realmente podría detener el fuego es una lluvia sustancial. Si tenemos suerte, puede que tengamos lluvia de otoño. Pero la lluvia de otoño en el sureste de Australia también ha disminuido en los últimos 40 años. Eso se debe a un mecanismo diferente que también está relacionado con el calentamiento del invernadero. El año 2019 fue el más caluroso y seco de toda Australia. El sureste de Australia estuvo especialmente preparado para incendios, gracias a una sequía de tres años: muchas partes de la región registraron déficit de precipitaciones récord (rojo oscuro) de 2017 a 2019.

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