Destello verde o green flash, es un fenómeno óptico atmosférico que ocurre poco después de la puesta de sol o poco antes de la salida del sol, en el que se puede ver un punto verde, normalmente por uno o dos segundos sobre la posición del sol. También puede verse como un rayo verde que sale del punto donde se ha puesto el sol. Los destellos verdes son en realidad un grupo de fenómenos que surgen por diferentes causas, siendo algunos más comunes que otros. Los destellos verdes se pueden observar desde cualquier altitud (incluso desde un avión). Normalmente se ven cuando el horizonte no presenta obstáculos, como en el océano, pero también aparecen sobre nubes y sobre montañas. También se puede ver un destello verde producido por otros objetos brillantes en el horizonte, como la Luna, Venus, o Júpiter. El concepto del destello o rayo verde fue popularizado por la novela El rayo verde de 1882, de Julio Verne, en la que se describe su color como “…un verde que ningún artista podría jamás obtener en su paleta, un verde del cual ni los variados tintes de la vegetación ni los tonos del más limpio mar podrían nunca producir un igual! Si hay un verde en el Paraíso, no puede ser salvo de este tono, que muy seguramente, es el verdadero verde de la EsperanzaAunque el destello verde puede verse a veces a simple vista sorprende que no haya habido referencias escritas hasta fechas relativamente recientes. No obstante, se sabe que los antiguos egipcios conocían que, en el ocaso, el borde superior del sol, la parte última que de él se observa, solía ser de color verde mientras que en el orto siguiente, el borde superior del sol naciente, la parte de éste que primero aparece en el horizonte, tenía el mismo color. Por lo que deducían que durante toda la noche el disco solar completo debía ser también de color verde azulado. En una estela de la quinta dinastía, según refiere W. Graft, (1893), aparece el sol representado en su orto, o en su ocaso, por su semicírculo superior pintado en azul y el inferior pintado en verde. Los celtas, en la isla de Man, del mar de Irlanda, tenían historias antiguas que contaban como el sol emanaba ciertas luces (living light) que conferían a las hierbas verdes misteriosas propiedades curativas. Posiblemente ya se referían al rayo verde. Se afirma que Newton hizo menciones sobre el rayo verde, pero creyó que se trataba de un fenómeno puramente subjetivo. Hay unas primeras descripciones sobre coloraciones verdes en los bordes de planetas y del sol, en sus ocasos, durante el siglo XVII, desde S. Lee (1815), Bessel, W. Swan (1865), J.P. Joule (1869), D. Winstanley (1873) y de muchos más.

Las causas de un destello verde se encuentran en la refracción de la luz (como sucede en un prisma) al atravesar la atmósfera: la luz se mueve más lentamente en el aire bajo, más denso, que en el aire en capas superiores, menos denso. Debido a eso, los rayos de luz solar siguen una trayectoria ligeramente curva, en la misma dirección que la curvatura de la Tierra. La luz de alta frecuencia (verde/azul) se curva más que la luz de baja frecuencia (roja/naranja), así que los rayos verdes y azules de la parte superior del sol en el horizonte permanecen visibles mientras que los rayos rojos están tapados por el horizonte. Los destellos verdes se refuerzan por el efecto de espejismo, que incrementa el gradiente de densidad en la atmósfera, y por tanto, incrementa la refracción. El destello verde se ve con mayor probabilidad en aire limpio, que permite que más luz alcance al observador sin ser dispersada. El posible “destello azul” por la luz de dicho color no se ve porque el color azul se dispersa más en el aire y queda sólo la luz de color verde. Con un ligero zoom, se puede llegar a ver un borde verde en la parte superior del disco solar en muchas puestas de sol, si el día está claro. Sin embargo, el efecto de rayo o de destello requiere una fuerte estratificación por capas en la atmósfera y un espejismo que magnifique el color verde durante un periodo de entre unas fracciones de segundo y dos segundos.

Green Flash 900x (2)

Esparta, Grecia. Fotógrafo: P. Nikolakakos

Kulik green flash

París, Francia. Fotógrafo: Bertrand Kulik

Golden Gate Bridge

A Green Flash Over Italy. Credit and Copyright: Danilo Pivato