Las grandes concentraciones de basura en los océanos, llamadas también ” islas de plástico”, seguirán aumentando en tamaño en los próximos 500 años a pesar de todos los esfuerzos por eliminarlas, alertaron científicos australianos. Hay cinco islas de plástico en el planeta en los lugares donde convergen las corrientes marinas. Es más, esta proyección tan pesimista sólo se cumplirá si se deja de arrojar basura al mar, cosa que no está ocurriendo.

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Algunos países han prohibido las bolsas de plástico y muchos ciudadanos son conscientes del daño medioambiental que supone tirar plástico al mar. Pero muchas personas aún no se han dado cuenta de lo que significa desechar basura plástica en el océano. La primera isla de plástico, una masa de basura que se arremolina en un vórtice oceánico compuesta por desechos de plástico, fue descubierta por primera vez en el Norte del océano Pacífico Norte hace ya quince años. Fue la primera, pero pronto se descubrieron otras, aberraciones ecológicas creadas por el ser humano.
Un equipo de investigadores del Australian Research Council Centre of Excellence for Climate System Science ha estado investigando cómo se forman y cuánto tardarán en desaparecer. El estudio ha sido dirigido por el científico Erik Van Sebelle.

Consecuencias para el medio ambiente y la salud:

La investigación señala que la acumulación de plástico en esos puntos concretos es un proceso extremadamente lento. Tarda años, décadas en formarse. Los desechos plásticos van llegando y depositándose poco a poco. Sin embargo, a largo plazo, tiene graves consecuencias para el medio ambiente y la salud. Aunque dejáramos de arrojar plástico en el océano, las islas de plástico seguirían creciendo durante, al menos, otros 500 años. Crecerán y crecerán por todo el plástico que ya está en el mar, pero que aún no ha llegado a su destino. Algunos trozos, los más pequeños, no llegarán porque serán engullidos por los peces, que los confunden con plancton. Peor aún. En 1997, el oceanógrafo Charles Moore descubrió la gran isla de basura del Pacífico, una zona de desechos situada entre la costa californiana, que rodea Hawai y llega hasta Japón.

Fuentes contaminantes:

Se ha estimado que el 80% de la basura proviene de zonas terrestres y el 20% de barcos del océano. Las corrientes portan desechos desde la costa Oeste de Norteamérica hacia el vórtice en unos 5 años, y los desechos de las costa Este de Asia en un año o menos. Un proyecto internacional liderado por Hideshige Takada, de la Universidad de Tokio, estudió granos de plástico de playas del mundo para prever futuras pistas acerca del origen de los plásticos oceánicos, incluyendo los del lote de basura oceánico del Pacífico.

Fotodegradación de los plásticos en el océano:

La mancha de basura del Este tiene uno de los más altos niveles de partículas plásticas suspendidas en la superficie del agua, por ello es una de las regiones oceánicas en que los investigadores han estudiado sus efectos y el impacto de la fotodegradación plástica de los residuos flotantes sobre la capa del agua. A diferencia de los desechos biodegradables, los plásticos fotodegradables se desintegran en pedazos más pequeños, aunque permanecen siendo polímeros. Este proceso continúa hasta llegar a nivel molecular. Como los desechos plásticos flotantes fotodegradables se convierten en trozos más pequeños cada vez, se concentran en la parte superior hasta que se desintegran, y el plástico al final llega a ser de un tamaño tan pequeño que puede ser comido por los organismos marinos que viven cerca de la superficie del océano. Por lo tanto, los residuos de basura entran por completo en la cadena alimenticia. A pesar de la descripción hecha por Charles Moore, la mancha de basura del Este no se caracteriza por ser una zona visible de desechos flotantes. El proceso de desintegración significa que las partículas de plástico más peligrosas son demasiado pequeñas como para ser vistas. Los investigadores estiman la densidad total de la polución de la basura del Pacífico tomando muestras.

La Sopa de plástico, también conocida como Sopa de basura, Sopa tóxica, Gran mancha de basura del Pacífico, Gran zona de basura del Pacífico, Remolino de basura del Pacífico y otros nombres similares, es una zona del océano cubierta de desechos marinos en el centro del océano Pacífico Norte, localizada entre las coordenadas 135° a 155°O y 35° a 42°N. Se estima que tiene un tamaño de 1.400.000 km²