Este jueves 18 de febrero, la Luna alcanzará el apogeo a las 10:22 UTC, es decir, el punto más alejado de la Tierra en su órbita (en ese momento estará a 404466 kilómetros). Recordemos que la Luna se desplaza sobre una órbita elíptica en la que la Tierra es uno de los focos, por describirlo de esa manera. Por lo tanto, la distancia de la Tierra a la Luna varía regularmente. Cuando la Luna está más cerca de la Tierra se halla en el perigeo y cuando está más alejada se halla en el apogeo. La Luna tarda 27 días, 13 horas y 18 minutos para ir de un perigeo al siguiente. También será el 91 aniversario del descubrimiento de Plutón por Clyde Tombaugh, quien para ese entonces estuvo inmerso en la que probablemente era una de las tareas más tediosas para un astrónomo: tenía que comparar fotografías del cielo tomadas con varios días de separación para tratar de averiguar si alguno de los puntos luminosos se había movido. Dado que las estrellas están muy lejos, no se mueven con el paso de los días. Pero no pasa lo mismo con los planetas, que están mucho más cerca de la Tierra. Luego de meses de trabajo, el observatorio Lowell (que había contratado a Tombaugh) anunció el descubrimiento de un nuevo miembro del sistema solar. Entre todos los nombres propuestos, terminó eligiéndose “Plutón”, sugerido por Venetia  Phair, una niña de 11 años, en honor al dios romano del inframundo. Aquel nombre recordaba que este nuevo planeta estaba alejado; en un lugar oscuro y frío, tal y como el inframundo. Por otra parte, las letras «P» y «L» de Plutón hacían honor a Percival Lowell, que fundó el Observatorio Lowell al cual se atribuye el descubrimiento. El nombre se introdujo muy pronto en la cultura popular. Curiosamente, meses después, Walt Disney presentó a Pluto —que lleva el nombre en inglés de Plutón—, el compañero canino de Mickey Mouse. Y, en 1941 Glenn T. Seaborg, llamó «plutonio» al nuevo elemento químico que luego contribuiría notablemente a la creación de la bomba atómica (llamada «Fat Man»), lanzada sobre Nagasaki. En 2006, la Unión Astronómica Internacional (UAI) aprobaba una definición de planeta que dejaba fuera al que durante 76 años había figurado como el último planeta del sistema solar (este pasó a ser considerado un planeta enano o plutoide). Desde 2014 nuevos indicios sostenían la existencia de un planeta de 10 veces la masa terrestre, con un tamaño similar a Neptuno y con una distancia al Sol 20 veces superior a la de este que podría explicar diferentes anomalías orbitales detectadas. En definitiva se reanudó la búsqueda del planeta cuya existencia se intenta probar desde el siglo pasado y se reafirmó que el universo aún alberga incontables misterios que aguardan a ser revelados.

Por otro lado, el rover Perseverance de la NASA lanzado el 30 de julio de 2020, aterrizará en la superficie de Marte este jueves 18 de febrero. Lo hará alrededor de las 3:55 p.m., hora de Miami. Entre otras cosas, el rover Perseverance buscará señales de vida microbiana pasada, recolectará muestras selectas de rocas y sedimentos para su envío futuro a la Tierra, caracterizará la geología y el clima de Marte y allanará el camino para la futura exploración humana más allá de la Luna. Es el quinto rover de la NASA en Marte y, si tiene éxito, será el noveno aterrizaje de la NASA en el Planeta Rojo. Perseverance también transporta un experimento tecnológico, el Helicóptero Ingenuity Mars, que intentará llevar a cabo el primer vuelo controlado y con motor en otro planeta.

 

 

Otros artículos importantes: