Viene viajando desde África, a través del Atlántico tropical, una extensa capa de polvo proveniente del desierto del Sahara. Se estima que esta capa, llegue hasta el Caribe en concentraciones leves a moderadas, incluyendo a Venezuela, a partir de hoy domingo 21 de febrero y nos acompañe al menos hasta mediados de ésta próxima semana. La “Capa de Aire del Sahara” (“Sarahan Air Layer”, SAL por sus siglas en inglés) es una masa de aire muy seca y cargada de polvo que se forma sobre el Desierto del Sahara en la primavera, durante el verano y temprano en el otoño, y se mueve usualmente hacia el Océano Atlántico Norte cada 3-5 días. Esta capa puede extenderse verticalmente entre los 1.500 a 6.000 m (5.000 a 20,000 pies) de altura en la tropósfera y está relacionada con cantidades grandes de aire muy seco y cargado de polvo (~50% menos humedad que un sondeo tropical húmedo típico) y vientos fuertes (25-55 mph ó 10-25 m/s). Estos vientos fuertes, o chorros, usualmente se encuentran entre 6.500-14.500 pies (2000-4500 m) de altura en las zonas central y occidental del Océano Atlántico Norte y a una profundidad de 1-2 millas (1.6-3.2km).

Imagen Geocolor del domingo 21 de febrero de 2021 a las 12:00 UTC

Es bueno saber que la Capa de Aire del Sahara puede tener un efecto negativo importante sobre la formación de las nubes de evolución, y aunque no estamos en la época todavía, también este polvillo afecta la intensidad de los ciclones tropicales y su formación. El aire seco de la SAL puede debilitar el ciclón tropical al suprimir las corrientes de aire ascendente de la tormenta, y los vientos horizontales que ella transporta cambian significativamente la cizalladura del viento en el medio ambiente de la tormenta. Sin embargo, en muchas oportunidades, a pesar de esta capa de polvo sahariano, llega a la región Insular y Nororiental de Venezuela, nubes de poco desarrollo vertical conocidas como estratiformes, las cuales pueden dejar algunas precipitaciones mayormente de tipo lloviznas, dentro de ese ambiente turbio producido por la calima. El SAL puede cubrir un área equivalente a América del Norte. Igualmente estas masas han sido rastreadas hacia el oeste hasta el mar Caribe, América Central, el golfo de México e incluso hasta zonas de EE.UU. como Florida. Debemos recordar, que el desierto del Sahara es la mayor fuente de polvo mineral en el planeta. Alrededor de 60 a 200 millones de toneladas de polvo del Sahara son esparcidos a diferentes mares y continentes cada año. El polvo está mayormente compuesto de óxidos y carbonatos que son los elementos principales que constituyen la corteza terrestre. El calentamiento diurno extremo en el desierto del Sahara crea inestabilidad en la capa más baja de la atmósfera, introduciendo partículas de polvo en el aire. La capa del aire con polvo continúa calentándose mientras que viaja hacia el oeste a través del Sahara. Mientras que la capa de aire del Sahara se mueve desde la costa oeste de África, pasa sobre una capa más fresca, más húmeda de aire generando la inversión térmica. Esta inversión de temperatura (la temperatura del aire disminuye con la altura en la tropósfera) evita la mezcla, permitiendo a la capa del polvo viajar a través del océano. Investigadores han descubierto que el 56% de este polvo deriva de un lugar: la depresión de Bodele en Chad, África. También mostraron que es tres veces más la cantidad de polvo transportado desde el Sahara hasta el Amazonas, unos 40 millones de toneladas. El valle de Bodele es 200 veces más pequeño que la cuenca del Amazonas y forma únicamente el 0,2 por ciento del Sahara. La razón por la cual este valle suministra tanto polvo es por su condición de encontrarse entre dos crestas de montañas, se forma un embudo y se acelera el flujo del aire. En invierno, el valle produce una media de 700.000 toneladas de polvo al día.

Acá les dejo uno de los modelos de predicción del fenómeno, el Weather Research and Forecasting (WRF), el cual prevé concentraciones leves a moderadas en Venezuela, desde hoy domingo y al menos hasta mitad de semana, el cual nos dejará como efecto más notorio desde el punto de vista meteorológico, la reducción de la visibilidad horizontal y la calidad del aire:

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